У древних семитов изображение овец как ценных домашних животных встречается в VIII веке до н. э. Позднее овцы (голова барана) как мерило ценности изображались на античных монетах, чеканенных в Малой Азии. Именно для народов Ближнего Востока, а затем для всего семитского и позднее всего мусульманского мира овцы и баран как признак, означающий вожака овечьего стада, предводителя овец, сделался символом почета, достатка, богатства. Образ барана внушал уважение на всем Древнем Востоке.

Овцы заселяли вместе с людьми новые земли: их брали на корабли в качестве непортящегося источника мяса, перегоняли за собой во время переселений по суше. С началом массового производства сукна, овцы, обладающие высококачественной шерстью, в некоторых странах стали основным сельскохозяйственным животным, определяющим весь уклад сельской жизни.

В биологическом виде овца домашняя (Ovis aries) с мифопоэтической точки зрения есть две пары противопоставлений образов: мужской — женский (соответственно баран / овен и овца) и принадлежащий к родителям — принадлежащий к детям (соответственно — овца и баран, но ягнёнок или агнец, т. е. барашек). В целом образы овцы и барана реализуют общий круг символических значений, хотя в ряде случаев подчёркиваются разные нюансы этих значений (что, в частности, определяется и различиями по полу).

аран, или овен, — один из древнейших символических образов, эмблема солнца и плодородия. Символика барана встречается в различных вариациях — агнец, руно, голова барана, бараньи рога, — но, в силу исторических причин, существенно различается у разных народов а также зависит от конкретного вида изображаемой эмблемы (вся фигура животного, его руно, голова или одни рога). В образе овна сочетается символика плодовитости и жертвенности.
Овца олицетворяет кротость, невинность, спокойствие, мир, терпение, смирение. Также может означать беспомощность и неразумное следование за лидером. В современном постсоветском понимании овца чаще всего ассоциируется с толпой и ограниченностью кругозора. Слово «овца», как и «баран», стало нарицательным. Но история свидетельствует, что в мировых культурах в разные периоды времени баран всегда был позитивным символом.
В религии древних народов и баран, и овца выступают как угодные богам жертвенные животные. Самым чистым жертвенным животным считается ягненок, символизирующий непорочность. Поскольку овцеводство играло большую роль у скотоводческих народов, существовали ритуалы с использованием молока, жира, шерсти овец. Мотив овечьего руна как символа плодородия часто встречается в ритуалах, связанных с образом мирового дерева. В хеттских ритуальных текстах шерсть также связана с вечнозелёным деревом елью. Белая овечья шерсть, как и сами овцы, фигурирует в ивановских праздниках у славян.
В мифологии овен — священное животное многих богов Древнего мира. В Древней Месопотамии голова барана на вершине колонны означала правителя океана и бога судьбы Эа. С бараньими рогами на голове обычно изображаются финикийский бог неба и плодородия Ваал-Хамон, западносемитский бог огня и молний Рашап. Тибетская «Мать всех сабдагов», могyщественная колдунья с восьмьюдесятью морщинами, разъезжает верхом на баране, а скандинавский громовержец Тор — на бараньей упряжке. Золотой баран, оставивший на память о себе драгоценное золотое руно, атрибут греческого бога Гepмeca. У древних кельтов баран — знак плодородия, в индуизме — бога огня Агни?. Бараны поддерживали троны правителей, олицетворяя их силу и власть. С бараньими рогами на голове изображался царь Александр Македонский.

В ряде мифов овен символизирует защиту и убежище. Титанида Рея, мать главных олимпийских богов, спасая Посейдона от прожорливого Кроноса, взявшего за правило поедать собственных детей, спрятала сына среди пасущегося стада. Одиссей и его товарищи спаслись из пещеры циклопа Полифема, превратившуюся для них в смертельную ловушку, тоже только благодаря баранам. Зная о том, что ужасный циклоп по утрам выпускает свое стадо на пастбище, они спрятались под брюхом баранов, вцепившись руками в гyстую шерсть животных и обрели, таким образом, свободу. В бараньей шерсти трижды пряталась от недостойных и Аши, иранская богиня удачи. 
Овца в Древней Греции была посвящена богине Гере и богу Дионису, которого Гермес (чтобы скрыть от гнева Геры, поскольку Дионис родился от Зевса и Семелы) превратил в барана и отдал в стадо нимфы Хиады. Отсюда пошел обычай: по весне приносить в жертву барана или ягненка — во время Дионисийских торжеств. Гере же греки приносили в жертву овечку каждое первое число каждого месяца — как богине Смерти. Именно в ту эпоху, согласно преданиям, Афина научила людей ткачеству из прядей шерсти овец. В античной Италии овец приносили в жертву Юпитеру, Юноне, Марсу, Янусу; в Греции — Афродите, Пану. В античном искусстве культовый смысл имели статуи юноши (обычно подразумевался Гермес), держащего на плечах ягненка.
Многие народы считали овец пророческими животными, которые могут предсказывать погоду, привлекать удачу. Кости и шкура овец использовались для приготовления целебных снадобий, избавления от порчи, гадания. Например, монгольские племена приписывали провидческие силы грудной кости овец, а англичане в далеком прошлом носили овечью косточку как амулет и оберег.

Овца — символ плодовитости. Римляне в античные времена приносили овец в жертву не только на алтарях того или иного божества, но и во время праздников урожая, а также, как пожелание доброго потомства для молодых пар. Жениха и невесту усаживали на шкуру только что убитой овцы, и молодой муж должен был развязать на тунике молодой жены шерстяной пояс. Главным домашним занятием римлянок в ту эпоху были прядение и тканье шерсти — это, кроме чистой практичности, имело и магическое значение — сулило дому благополучие.
Масть овцы также имела значение в ритуальных практиках. Белых овец, как правило, приносили в жертву богам Неба, а также попутных ветров. Богам же, повелевавшим бурями и подземным царством, жертвовали черных овец.

Начиная с античных времен в странах Западной и Южной Европы изображение «золотого руна» (шкуры барана с головой) стало символом наивысшей ценности. Основанием для этого послужил миф о волшебном Золотом баране, на котором дети фессалийского царя — мальчик Фрикс и девочка Гелла — бежали от злой мачехи. Баран проплыл с ними по морю, причем Гелла не удержалась на его спине утонула, а брат доплыл до сказочной земли Эй, где царствовал сын Солнца Эот. За свое спасение Фрикс принес тело Золотого барана в жертву богу Фиксию — покровителю беглецов, а его шкуру с головой (т. е. руно) повесил в священной роще бога войны, где ее неусыпно охранял дракон. Однако родственник Фрикса Ясон во главе 50 греческих героев (аргонавтов) приплыл на корабле «Арго», победил дракона, похитил золотое руно и привез его в Грецию. Поход античных героев за золотым руном сопоставим по значимости со странствиями рыцарей Круглого стола, разыскивавших Святой Грааль, и со многовековыми исканиями алхимиков, пытавшихся получить мифический философский камень. Все их устремления, в сущности, означают одно: поиск высшего идеала, попытку решения сверхзадачи и достижения сверхцели.
Эмблема «золотого руна» в средние века послужила основой для создания одного из старейших и почетнейших европейских орденов — «Ордена Золотого Руна», учрежденного в 1429 г. в Бурryндии. «Золотое руно» было символом высшего геройства, и этим орденом награждались только высокопоставленные особы. На знаке ордена был изображен золотой барашек.

В Утике (возле Карфагена) ягненка почитали как символ Света под именем Кар, в противоположность козленку Тису, олицетворявшему Тьму. Два этих начала (Свет и Тьма) делили год на равные части от времени наступления одного солнцестояния до другого: с 25 декабря по 24 июня (летнее солнцестояние) — время «ягненка», с 25 июня по 24 декабря (зимнее солнцестояние) — время «козленка». Во время попеременного «царствования» каждый встречал свое равноденствие, что нашло выражение в ритуале Плодородия. Равноденственным праздником ягненка является Пасха, для козленка это праздник жатвы.
В истории мировых религий нередко встречается противопоставление овцы как чистого животного козе как нечистому или, во всяком случае, малопочитаемому животному.

В древнеегипетской иконографии в виде барана (или человека с головой барана) изображались многие великие боги: создатель первых людей Хнум (с горизонтальными рогами), бог солнца Амон (с закрученными вниз рогами), покровитель Гераклеополя Херишеф. При ряде храмов содержались священные бараны, освобождённые от хозяйственных работ. Бараны подлежали закланию в зрелом возрасте; они бальзамировались и торжественно предавались погребению. Одним из наиболее известных культов барана был в городе Джеду (Мендес), где он назывался Банебджедет, т. е. «душа владыки Джедет».
Священный образ барана чаще всего ассоциируется с именем Амона-Ра. «Вместилищем души» Амон-Ра считались бараноголовые сфинксы. Аллея бараноголовых сфинксов вела в Большой Храм Амона-Ра — главный храм Карнакского храмового комплекса.

По внешнему виду изображения барана Амона отличаются от прочих загнутыми спиралью рогами, пригнутыми по сторонам головы, тогда как остальные бараны изображаются с горизонтальными, слегка изгибающимися рогами. Объясняется это тем, что культ барана Амона появился позднее других, со времени Среднего царства, когда в Египте древняя порода баранов с горизонтальными рогами (Ovis longipes palaeoaegyptiacus) была вытеснена породой с боковыми спиралевидными рогами (Ovis platyra aegyptiaca). Характерно, что постепенно изображения прочих священных баранов стали также делать со спиралевидными рогами, однако при этом сохранялись и иконографические обязательные горизонтальные рога древней породы, так что статуи баранов имели по две пары рогов.
Б В религиозном искусстве народов Востока барану принадлежит самая почетная роль. В ряде традиций кавказских народов баран выступает в качестве олицетворения добра (как жертвенное животное) и богатства (как источник мяса и шерсти). Еще более важное значение символизму овна придавалось в Иране, где баран являлся воплощением фарна (божественной сущности), символизирующим верховную власть, могущество и богатство. В древнем Китае овца ассоциировалась с уединением, гармонией, мирным нравом и единением с природой, связывалась с искусством.

В Калмыкии, Южном Алтае, Туве, Бурятии изображение бараньих рогов в национальном орнаменте — почетный символ настойчивости, упорства в достижении цели. Заклание трёх баранов рассматривалось как очистительная жертва у ингушей.
В Индии, Пакистане и Бангладеш изображение бараньей головы и в наши дни служит распространенной эмблемой высшего качества товаров.
Ветхом завете баранами называются или под баранами подразумеваются иносказательно вожди (правители, князья), а под овцами (овечье стадо, овцы, паства) — целые народы (Иезекииль 39:18, Даниил 8:3). Изображение же четырехрогого барана-самца трактуется в Библии как символ мудрости и придается обычно как атрибут пророку Даниилу.

Христос как агнец Божий подчеркивает жертвенный, искупительный характер образа овна. В христианской символике овца, смиренная и кроткая, нуждающаяся в духовном руководстве, олицетворяет всю паству — благонамеренных верующих; «заблудшая овца» ассоциируется с человеком заблуждающимся, с невольным грешником, а «черная овца» — с неисправимым грешником. Наставлять паству на путь истинный, оберегать божьих овечек от происков волка рыщущего (дьявола) призваны духовные пастыри, поэтому белая шерстяная сутана митрополита и Папы римского служит знаком пастыря, несущего овцу на своих плечах (образ, пришедший из античных культур).

Овен в астрологии — первый знак зодиакального Круга, вступающий в силу в момент весеннего равноденствия. Поскольку Зодиак — символ цикла существования, Овен, его первый знак, олицетворяет первопричину бытия, творение, начало природного цикла, рассвет, весну и живительное солнечное тепло.
Образ овцы часто встречается в сказочном фольклоре, раскрывающем различные ее качества. Есть сказки, в которых овца доказывает, что она не хуже (не менее полезна), чем лошадь и корова, в других подчёркивается недостаточная престижность овцы в иерархии мифопоэтических ценностей, иногда отчётливо выражается насмешливо-ироническое отношение к овце. Многие сюжеты основаны на противостоянии овцы и волка, и развязка —практически всегда в пользу хищника. В известной басне Эзопа волк съедает овцу только за то, что она якобы замутила источник, из которого он привык пить — хотя она пила воду ниже по течению. Из сказочных сюжетов, связанных с бараном, большая часть мотивов относится к теме сообщества животных (баран и козёл, баран и кот, баран и птица, 12 баранов и т. п.), к теме барана и волка (причём глупый баран нередко выходит победителем), к комической трактовке образа барана (бараний лоб, баранье упорство и т. д.).

В истории Англии XVI века возникло выражение «овцы пожирают людей». Дело в том, что разведение овец ради торговли шерстью сделалось исключительно выгодным занятием. Настолько выгодным, что родилась другая метафора: «копыто овцы превращает песок в золото». Но для выпаса овец требовались обширные пастбища. С целью обеспечения овец пастбищами, крестьян стали прогонять с их наделов, сносить целые деревни, таким образом ради блага овец лишая людей средств к существованию. Экспорт овечьей шерсти приносил такую прибыль, что ее единогласно признали «наиболее драгоценным продуктом королевства». Именно тогда в Англии и появился национальный символ богатства — мешок, доверху набитый овечьей шерстью.
В геральдике эмблема овцы, барана или бараньей головы указывает на регионы развитого овцеводства. Белая овца включена в герб Фолклендских островов. Белый златорогий баран на голубом поле — государственная эмблема Фарерских островов, попавшая оттуда и в датский герб. Голова барана изображена на гербе Евпатории. В родовых гербах русских дворян Барановых, Баранецких, Баранских, Барановских и др. эмблема идущегo барана не имеет символического значения, т.е. является «говорящей». 

Таким образом, мифологическая символика барана разнообразна, но всегда позитивна.  Возвышенный, древний солнечный символизм овна был вытеснен на задний план и приравнен к негативному образу овцы сравнительно недавно, и, стоит отметить, это изменение затронуло только часть мировой культуры.
В завершение хочется привести результаты недавних исследований британских зоологов, позволяющие отчасти восстановить доброе имя овец. 
Ученые из Кембриджа заявляют, что человечество недооценило интеллектуальные способности овец. В ходе многолетних исследований выяснилось, что овцы обладают отлично развитой памятью, умеют различать цвета и геометрические фигуры. Следует заметить, что до сих пор именно склонность к «геометрическим построениям» как раз и являлась критерием интеллектуальной развитости братьев наших меньших. Единожды усвоенная информация хранится в овечьей памяти почти три года. Выяснилось также, что данные животные могут запомнить, а потом и распознать до 20 разных людей и вдвое больше своих собратьев. Испортило же репутацию овец то, что они очень боязливы, и именно эта особенность, а не низкий интеллект, предположительно обуславливает их бестолковое для стороннего наблюдателя поведение.

Яндекс цитирования Рейтинг@Mail.ru